L’électricité statique : un phénomène étrange

Avez-vous déjà ressenti une petite décharge au contact de votre voiture ? Avez-vous déjà eu les cheveux « électriques » en retirant un pull ? Quelle est la cause de ces phénomènes ?

Un phénomène découvert il y a fort longtemps…

C’est au VIe siècle avant J.-C., alors qu’il polissait un petit morceau d’ambre, que Thalès de Milet s’est rendu compte que ce dernier attirait la poussière après échauffement. Il s’est intéressé à ce phénomène étrange sans parvenir à l’expliquer.

… dont nous avons l’explication aujourd’hui

schema atome

L’atome est composé d’un noyau autour duquel gravitent des électrons.

La matière se compose d’atomes. L’atome se compose lui-même d’un noyau autour duquel gravitent des électrons (chargés négativement). Dans le noyau, il y a des neutrons (neutres) et des protons (chargés positivement). Dans un atome, il y a autant de protons que d’électrons. Sa charge électrique globale est donc neutre. Mais, les électrons peuvent être transférés d’un atome à un autre, et ainsi modifier la charge électrique de la matière (qui devient positive si elle perd des électrons ou négative si elle en reçoit). Lorsque les corps sont séparés, les charges électriques sont stables. En revanche, lorsqu’il y a contact entre deux corps, les charges changent. Par exemple, lorsque la laine de votre pull entre en contact avec vos cheveux, elle en capte les électrons et se charge négativement. Les charges opposées s’attirent. Vos cheveux sont donc attirés par le pull, et ils deviennent « électriques ». L’équilibre entre les matériaux est ensuite rétabli grâce à une « décharge » d’électricité statique. C’est cette « décharge » désagréable que nous ressentons parfois.

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